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UNIVERSO A ESCALA



Escrito por Víctor A. Saavedra A.

Artículo adaptado del portal web de la Sociedad Astronómica de Valparaíso y Viña del Mar. SAVAL.

Existe también una serie de pequeñísimos cuerpos helados que forman parte del llamado Cinturón de Kuiper , que no serían más que diminutas partículas de polvo ubicadas entre 9 y 30 kilómetros del Sol. Este conglomerado de pequeños cuerpos celestes es el origen de los denominados cometas de período corto, con períodos orbitales menores a 200 años. Para el caso de los cometas de período largo (más de 200 años), se acepta actualmente que provienen de la región más exterior del Sistema Solar, una especie de envoltorio de cometas llamado Nube de Oort , que en nuestra escala empequeñecida se extendería hasta unos 14.000 kilómetros desde el Sol.

Si seguimos en la misma escala miniatura, la estrella más cercana al Sol, Alfa del Centauro (que en realidad es un sistema triple), se hallaría a 86.000 kilómetros del Sol, lo que sería equivalente a dar un poco más de dos vuelta completa a la Tierra viajando en avión.

Vemos entonces que para representar las distancias estelares es necesario utilizar otra escala, pues sería imposible representarlas mediante distancias en la superficie de la Tierra. Además, fuera de nuestro Sistema Solar, la UA (Unidad Astronómica) deja de ser práctica para medir distancias. En lugar de ella se utiliza una unidad llamada año-luz, y que se define como la distancia recorrida por la luz durante un año, viajando a una velocidad de 300 mil kilómetros por segundo. Esta distancia, en términos de kilómetros, se traduce en 9,46 billones de kilómetros.

Reduciremos la escala aun más, de manera que un año-luz equivale a una distancia de 10 kilómetros. Así, el Sol tendrá 1,4 milímetros de diámetro, y la Tierra sería muchísimo más pequeña que un grano de arena dando vueltas a 15 centímetros del diminuto Sol. El Cinturón de Kuiper se extendería hasta casi 15 metros del Sol. Sin embargo, la estrella más cercana al Sol, que ya dijimos que es el sistema triple Alfa del Centauro, está a 4 años-luz del Sol, lo cual en esta escala son unos 43 kilómetros de distancia. Las estrellas principales del sistema triple, Alpha Centauri A y Alpha Centauri B, son casi del mismo tamaño que el Sol, mientras que Proxima Centauri es mucho más pequeña.

Más allá tenemos millones de estrellas más. Sirio, por ejemplo, la estrella más brillante del cielo nocturno, es un sistema doble que estaría a unos 86 kilómetros del Sol. Procyon, otra brillante estrella del cielo, estaría ubicada a 114 kilómetros del Sol. Antares, brillante estrella roja ubicada en el corazón de la constelación del Escorpión, tendría un tamaño de unos 30 centímetros (300 veces el tamaño del Sol) y su distancia sería de ¡6.037 kilómetros! A pesar de haber reducido nuestra escala, las distancias se vuelven a hacer grandes. La Nebulosa de Orión, una gigantesca nube de gas y polvo interestelar donde están formándose nuevas estrellas, está a 1.500 años luz, lo que se traduce en 15.000 kilómetros en nuestra escala. Pero aún estamos dentro de nuestra galaxia, la Galaxia de la Vía Láctea

Para viajar fuera de nuestra galaxia, tendremos que reducir aún más la escala actual. Supongamos ahora que la Vía Láctea tiene un diámetro de 100 kilómetros, lo cual implica que hemos reducido el Universo en un factor de casi 10 mil billones de veces; de esta manera, un año-luz sería equivalente a una longitud de 1 metro.

En esta nueva escala, el Sistema Solar, hasta una distancia de unas 100 UA, estaría completamente contenido en una esfera diminuta de 2 milímetros situada a 30 kilómetros del centro galáctico. La distancia entre el Sol y Alfa Centauro sería ahora de 4,3 metros, y ambas estrellas serían pequeñísimas para ser observadas a simple vista.

La Gran Nube de Magallanes, galaxia satélite de la Vía Láctea, tendría un tamaño de unos 30 kilómetros , orbitando nuestra galaxia a unos 180 kilómetros . La Pequeña Nube de Magallanes, con unos 16 kilómetros de tamaño, estaría a unos 210 kilómetros de la Vía Láctea.

Una de las galaxias más conocidas es la Galaxia de Andrómeda. Con un tamaño de casi 200 kilómetros, estaría a una distancia de 2.500 kilómetros de la Vía Láctea, justo en dirección contraria a las Nubes de Magallanes.

La Vía Láctea, Andrómeda y las Nubes de Magallanes pertenecen a un cúmulo de galaxias denominado Grupo Local, el cual contiene unas 30 galaxias más, que son de tamaños más pequeños, y de las cuales muchas son satélites de las galaxias dominantes Andrómeda y la Vía Láctea. El Grupo Local quedaría dentro de un disco de unos 4.000 kilómetros de radio, ubicando a la Vía Láctea en el centro del conjunto galáctico.

Más allá del Grupo Local, hay otros cúmulos de galaxias. Por ejemplo tendríamos cerca al Cúmulo de Virgo, a unos 65.000 kilómetros del Grupo Local, que contiene unas 2.000 galaxias. Unas diez veces más lejos, esto es, a 650.000 kilómetros, nos encontraríamos con el Cúmulo de Hércules. Y nuevamente las distancias se hicieron muy grandes...

Volvamos a reducir la escala, y esta vez hagamos que la Vía Láctea tenga 1 metro de diámetro. La Gran Nube de Magallanes tendría un tamaño de 30 centímetros, la Pequeña Nube de Magallanes tendría 16 centímetros, y sus distancias serían 1,8 y 2,1 metros, respectivamente. La galaxia de Andrómeda, tendría un disco de 2 metros y la distancia a ella sería de 25 metros. El Cúmulo de Virgo, con sus 2.000 galaxias, estaría a 650 metros del Grupo Local. Y el Cúmulo de Hércules estaría a 6,5 kilómetros.

En esta misma escala, el universo observable tendría sus "bordes" a 140 kilómetros de la pequeña Vía Láctea de 1 metro de diámetro, mirando en todas las direcciones posibles (sería como una esfera de 140 kilómetros de radio con nosotros situados en el centro). No obstante, esto solo representa el universo observable (y por lo tanto conocido), lo cual no incluye todo el resto de Universo que aún desconocemos... y ello debido simplemente a que la luz de objetos situados más allá de 14 mil millones de años-luz no ha tenido el tiempo suficiente para llegar hasta nosotros.

Si nos situamos en esta misma escala cósmica, ¡las personas seríamos 500 mil veces más pequeñas que los protones! Este hecho es ciertamente conmovedor, y nos muestra claramente lo pequeños que somos en este maravilloso Universo.

Un detalle importante es el hecho de que entre galaxias vecinas el espacio esta "lleno de vacío", aunque este vacío es menor al que existe entre estrellas vecinas de una misma galaxia, porque si revisamos las distancias mostradas en este artículo, las estrellas se hallan mucho más lejos entre sí que las galaxias entre sí, tomando en cuenta el tamaño relativo de estrellas y galaxias... Pero como sea, es abrumador el hecho de que la mayor parte del Universo está vacío, salpicado muy de vez en cuando por gas interestelar, polvo cósmico, estrellas y planetas... A su vez, los átomos que componen la materia también están literalmente "llenos de vacío"... ¿sorprendente no?

Una vez que hemos revisado de manera didáctica el tamaño físico del Universo (ese era el objetivo al escribir este texto), nos queda aún por comprender el tamaño temporal del Universo... pero eso es harina de otro costal, y será tema de otro artículo...

Finalmente, y saliéndonos un poco del tema, podemos hacer la siguiente reflexión: ¿estaremos realmente solos en un Universo tan extenso? La respuesta parece obvia... sin importar la escala que utilicemos.

Más información: www.lunanueva.cl




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